Les animaux peuvent être classés selon leur place dans la chaîne alimentaire. Dans sa forme la plus simple, une chaîne alimentaire comprend des producteurs primaires (les plantes), des consommateurs (les animaux) et des décomposeurs (les bactéries). Chaque maillon de la chaîne alimentaire est appelé niveau trophique.

Parmi les consommateurs, il existe trois niveaux trophiques principaux : les herbivores qui consomment exclusivement des plantes, les omnivores qui ingèrent aussi bien des plantes que des animaux et les carnivores qui se nourrissent d’autres animaux.